How to pick your graduate advisor

有人說,選指導教授比選女朋友還重要,因為女朋友可能幾個月就跑了,指導教授卻要盯著你四五年。

要不要跟大牌老師發大 paper?還是找年輕教授同甘共苦往前衝?要到很操卻有生產力的實驗室?還是去放牛吃草讓自己自由探索的地方?我怎麼知道跟這個老師合不合?到底該選哪個教授啊?!!這些問題我在選指導教授時都問過自己。

前陣子看到 How to pick a graduate advisor 這篇文章,覺得對我很有幫助。雖然我的 advisor 已經定了,但是瞭解這內容更能讓我善加學習指導教授的強項;並懂得要尋找資源補足缺少的訓練。不論是最近申請學校要找教授,做完 lab rotation 要選指導老師,甚至像我一樣已經有 advisor,都值得花些時間看看。

supervisor

當然,如果你懶得看完這篇文章,我把摘要和心得記錄如下。作者Barres 認為選 advisor 要衡量兩個能力:

  1. Scientific ability: 自己很厲害
  2. Mentorship ability: 能讓你很厲害

Scientific ability

特質

Ask important questions and makes mechanistic or conceptual steps forward in answering them.

評斷方法

研究綜合能力

  • 可上 google scholar 查詢教授的文章發表數量及品質(例如文章引用數、h-index等)
  • h-index 是評斷一個作者論文質量的綜合指標,代表該作者發表了 h 篇引用數 h 以上的文章。
  • 注意教授近五年論文質量,若明顯減少,代表教授可能已有退休打算 (未必不好,可能有心指導學生) 或是實驗室出問題。
  • 可以觀察教授喜愛發表的期刊品質,你想發這種等級的期刊嗎?
  • 挑近幾年論文觀察作者數目及順序。若教授搶第一作者,代表學生較少獨立研究;若作者數很少,代表每個學生通常會有獨立的題目。

教授的學經歷

  • 查老闆的 CV。通常教授在網路上會公開自己的 CV,不然至少學校網站,個人linkedin 會有各人學經歷。或許可以挖到一些八卦,有更全面地瞭解。
  • 可以詢問以前的 advisor,或是系上 senior faculty。前者會為你著想,後者已經與世無爭,因此評價會比較公正。

實驗室現況

  • 注意實驗室的 Grant 現況。有些實驗室網站會寫,或者可上 NIH 網站去查 (文章裡有詳述方法),不然想辦法問實驗室的學長姐。看實驗室有拿到哪些企劃、多久、(多少錢)。這會直接影響到自己的 funding,以及教授收人的意願,還有避免自己念到一半實驗室缺錢被迫轉行….

Mentorship ability

特質

  1. 循循善誘:Formulate a good and tractable question and then to gently guide a student to formulate good experiments to address this question while encouraging the student to be increasingly independent over time.
  2. 給你有意義的題目:A good mentor does not put his student on a scientifically trivial question.
  3. 願意花時間在學生身上:Discuss science, how to design good experiments and interpret and anlyze data, how to write research papers and grants, how to review papers for journals, practicing talks, and providing career guidance. 
  4. 支持你:Supportive on students’ choices, e.g. TA, go to conference, and have vacation。
  5. 打造好的研究環境:Provide enjoyable environment, make students feel like going to summer camp everyday. Work long because it is fun and exciting.

評斷方法

  1. 實驗室研究員(Postdoc+scientist) 和學生的比例。可看出老師以研究成果還是指導學生為導向。
  2. 詢問實驗室的學生。他們喜歡這個實驗室?Why and why not? 教授會避免兩個學生做同一個題目還是讓他們競爭?會強迫做某件事?自己搶著寫論文? 這些都是教授是否關心學生的徵兆。
  3. 參與 Group meeting。觀察老師是否願意認真聽學生報告,還是心不在焉,甚至頤指氣使。
  4. 教授報告是否會提及學生名字?指導學生如何報告?
  5. 詢問或瞭解之前實驗室畢業生的意見與現況。老師是否在他們的未來職涯上鼎力相助?畢業後多少人有不錯的發展?

選好老師、實驗室之後?

  1. Work on important question, not the same topic as what others are working on.
  2. Don’t feel like you must please your advisor and complete their projects. PhD training is about YOU and your success. Most productivity occurs in the last 1 or 2 years of a PhD thesis.
  3. Research/paper quality is more important than quantity.
  4. Don’t skip postdoc ( 可能因領域而異,作者論點是要訓練跨入新領域的能力)

PhD念到一半了,不喜歡怎麼辦?

  1. Have a heart-to-heart chat with your advisor。
  2. Always not too late to switch or drop.

Extend reading:

  1. Medawar (1979) Advice to a Young Scientist.
  2. Ramon Cajal (1897) Advice for a Young Investigator.

Reference:

Ben A. Barres. Neuron 80, October 16, 2013

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