用排名選學校,錯了嗎?

最近美國研究所陸續開獎,已不少厲害的朋友們收到錄取通知,甚至還開始有選擇學校的苦惱。跟幾個朋友聊到這個問題,有感而發來談談這個話題。

幸也不幸,我當初沒有太多「苦惱」。選擇來 UCSD 的原因也很簡單,因為它的生物工程系排名不錯,然後 SD 的生活條件真的很棒。現在想起來覺得當時也太單純,其實選擇學校可以也應該從很多面向去思考。現在,就來讓我用後見之明來談談,該用排名來選學校嗎?除了排名,還有哪些重要因素?希望提供給「幸運擁有煩惱」的讀者多一些思考的角度。

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(Source: U.S. News Grad School Rankings 2016)

該用系所排名來選學校嗎?

關於這問題,我的回答是:Yes and No。聽起來像廢話,不過讓我說下去。

「排名」這東西,總是受到台灣學生 (尤其是家長) 的格外重視。想起來也頗有道理。第一,有公信力的單位 (公司、機構、雜誌) 做出來的排名,確實是經過諸多專家的專業考察與分析所得出來的結果,有其參考價值。而且通常他們會去蒐集一般大眾無法獲得的資訊,例如QS大學排名會用雇用者評價 (Recruiter review) 和學術同行評價 (Academic peer review) 等。第二,有排名真的很「方便」,當沒有時間或不想花太多精神去研究每間學校各面向的優缺點,有專家直接告訴我們結論還真是省事。

所以「Yes」的原因,在於排名可以很快地給我們大略的概念,知道哪些學校有相關系所,瞭解前十、前二十、前五十的學校分布。如果比較不同單位的排名結果,更能獲得排名可信度的資訊。那為什麼「No」呢?因為快速、大略的另一面,就是忽略了對這些資訊的深入思考。每間學校像每個人一樣,有不同的長相、個性、喜好、專長,怎麼能用幾個數字就能涵蓋?

舉例來說,生物工程領域 (Biomedical Engineering / Bioengineering),在最新USNews排名,第一是Johns Hopkins,並列第二的是 UCSD 和 Georgia Tech。若瞭解這些學校的「研究屬性」迥異,或許選擇並不難。簡短來說,Johns Hopkins 強在醫學臨床研究;UCSD 強在基礎生物研究 (分子生物學、生物力學);Georgia Tech 則偏向與工程技術的結合。雖然都是生物工程,但細分下去每間學校有名的子領域都不同,該如何比較?既然無法比較,又怎麼能從一個排名看得出來?再者,研究所排名常以學校和教授的學術表現、研究成果來衡量,但如果申請研究所是打算進入業界,那這份排名參考性高嗎?是不是寄信去詢問該系所教授或學生,是否有和企業合作、之前畢業學生的就業狀況,還比較有幫助?

總而言之,排名是綜合性的指標,可作為認識學校的第一印象。但必須思考這數字背後,涵蓋哪些不同層面的資訊。這也是我們出國時,為什麼要拼命的查教授研究方向、蒐集學校資訊、詢問學長姐經驗,就是要評估這些學校各方面的表現。再根據自己對每個方面重視的程度,給這些指標不同的權重,最後得出自己專屬的排名

排名之外,還有什麼重要因素?

1. 指導教授 ── 好老板很重要,不過是選校最重要的因素嗎?

有許多學校,PhD入學後便由指導教授負擔學費和生活費。若是這種情況,那選擇指導教授(老板)比起其他因素重要多了。指導教授的風格、脾氣、視野、思想幾乎決定了你的博士班過得是否充實、開心。關於如何選擇指導教授可以參考這篇「How to pick your graduate advisor」。但也有許多學校科系,例如我念的生物工程系,第一年是可以到不同實驗室試水溫 (lab rotation),第一年結束再決定老板。這狀況下,只要確保該校有兩三位以上我有興趣的教授,我就會考慮。

不過即使一開始就得選老板,也不盡然就要以指導教授做為選學校的唯一考量。不少學生出國前會擔心,怕跟到合不來的老板,但因為他保你進來這間學校,便不好意思毀約。不過來到美國才發現,其實彈性空間比想像中大得多。若不滿意這個教授,可以有策略性地跟老板討論,讓你到其他老師的實驗室「合作」(找 co-advisor);努力嘗試過仍不喜歡,甚至可以坦白地說你不想浪費彼此的資源和時間,許多教授並不會強行留人 (雖然會有點負面影響,但還是自己的人生比較重要);就算教授把你踢出去,系上也可能有急救措施 (好的學校很保障PhD學生權益),讓你找到下個教授之前不至於要自己負擔學費。所以一開始選教授也不是訂終生的大事。

2. 獎學金 ── Fellowship, RA, TA 有差嗎?沒給錢還要念?

每間學校給獎學金的方式不盡相同。以博士來說,常見的給法是第一年由系上出錢 (departmental fellowship),讓一年級新生修課、到不同實驗室做研究,這種狀況通常能減輕第一年的研究壓力也提供尋找研究方向和實驗室的自由,為首選。其次,對於國際學生,有些學校(我的科系)會要求學生必須找到教授願意給研究助理新水 (RAship) 才會發錄取通知。領研究計畫的錢畢竟就要做事,而研究方向也會被計畫內容侷限。另外,有些學校是給助教薪水 (TAship),學生必須每個學期投入 25% (10 hr/week)到 50% (20 hr/week) 的心力在帶討論課、改作業等,是不小的負擔。如果錄取學校開出的獎學金不同,也是考量的因素,但重要性見仁見智。

如果是間很好的學校,但不給獎學金,應該要放棄嗎?如果家裡經濟許可,能支持一年的學費和生活費支出 (約150-300萬台幣,公私立學校差異很大),其實可以考慮。為什麼是一年?因為進學校之後找錢的管道比我想像中的多、也不真的那麼困難。例如可以申請當助教 (尤其是大學部的課,甚至是中文課),拿到後學費能減半還可以有半薪生活費。有些老板今年沒研究的錢養學生,就會讓學生當自己的助教來應急。如果這段時間和金錢的投資能替自己爭取到好學校和好的實驗室,那就值得了。

3. 學業制度 ── 畢業要多久?要滿足哪些條件?

當初影響我做決定的一大因素,就是畢業時間。學校各系所通常在網頁上會放何時要考Preliminary Exam、Proposal、Defense,甚至博士生平均幾年畢業的資訊。例如 UCSD 是四到六年,Johns Hopkins 則是六到七年。但多久畢業真的很重要嗎?如果之後要往業界發展,通常希望早畢業,不只提早開始累積經歷和賺錢,別人也會覺得能早畢業代表有兩把刷子。如果走學術界,只要不是久得誇張,通常影響較小,畢竟從博士開始就已經在累積研究的成果。另外,有些學校碩士學位的修課制度、碩士論文或畢業考的規定較有彈性,是可以讓學生提早畢業的,能省一兩個學期的學費也十分可觀。

4. 研究文化與資源 ── 合作vs.競爭;更多的選擇

研究環境對研究生的能力養成有舉足輕重的影響。實驗室的風氣會改變學生,而學校整體的研究文化會影響實驗室。舉例來說,學校是否鼓勵跨實驗室、跨系、甚至跨校的合作計畫。例如 UCSD 的合作風氣非常盛行,教授多有校內和校際的合作,跨系收學生屢見不鮮,學生也可以直接跟別的實驗室老師談合作。這樣的環境下,學生可以接觸到不同實驗室文化、教授風格、研究領域。相較於西岸,聽說東岸學校的實驗室就比較屬於單打獨鬥型,同儕間競爭感也較激烈。兩者並無好壞,但相信每人有各自的喜好。

另一個層面是學校擁有哪些研究資源。大部分知名的研究型大學都有豐富的研究資源。例如 UCSD 附近有 Scripps, Salk, Sanford 三大研究機構,常邀請大咖教授演講、舉辦學術交流的研討會,能開闊學術視野和人脈。但更重要的是 UCSD 學生可以過去找指導教授,增加許多實驗室和老板的選擇機會。

5. 企業資源 ── 實習與就業

這點常被台灣學生忽略,我當初也是。畢竟台灣大學生的企業實習風氣不盛,仍多以念書和研究為主。但到了美國,許多人念研究所的目的是就業,那學校的企業資源就是重要的考量因素。

學校擁有多少企業資源,與學校周圍產業圈有很大關係。例如工程領域最大的產業圈就在舊金山灣區和波士頓、提到生物科技產業還會包括聖地牙哥,因此這些地區的學校都有很多企業資源。具體來說,很多公司的老板、主管、員工都是校友,他們不只常回到學校跟學生分享企業經驗,更重要的是幫學生建立起實習和畢業後就職的管道。這些人脈說不定比畢業證書還要值錢!

6. 生活條件 ── 工作 vs. 生活

念博士是長期抗戰,一待就是四五年以上,選擇自己喜歡或至少能接受的生活環境很重要。我是覺得除了研究環境,待在不同的生活環境, 也會培養出不同類型的博士。例如 SD 是全美最適合人居住的地方之一,每天都是好天氣,開車五分鐘能衝浪,心情也很好。此地栽培出來的博士生,比較重視工作和生活的平衡 (另一個說法是外在誘惑太多)。但也因此,我們系上教授總戲稱她的博士生平均都會多一年畢業,「因為過得太爽了」。想要快速累積研究成果、發展職涯,還是要享受生活,我想也因人而異。

(同場加映) 念名校比較好嗎?

如果上了名校 (例如長春藤或很好的公立學校。注意,這裡指的名校並不是依據系所排名,而是學校整體排名)。先說聲恭喜,基本上學校不會太差。第一,之所以成為名校,因為它能吸引很厲害的學生。這些學校通常給予學生很棒的學習環境,包括優美的校園、豐富的獎學金、心曠神怡的學習空間、歷史悠久的學校文化等等。教授等級高、同儕多元 ,近朱者赤。第二,職場上無可避免地名校還是會佔點優勢 (雖然美國職場不像台灣職場那麼誇張,而且通常只差在第一份工作),畢竟擠得進這些學校的人程度應該不會太差。

不過美國傳統名校的概念,大多是根據「大學部」的排名。但大學部學習環境好不見得代表研究所的研究環境好,甚至會有搶資源的狀況。而且研究生大部分待在實驗室裡,通常感受不太到大學部的「文化」。再者,名校通常是綜合排名,但研究所領域分的非常細,即使綜合排名第一的學校也沒辦法在所有領域都頂尖。

總和來說,念名校感覺就是到了「學習天氣」很棒的地方,這環境讓人感覺很舒服,但至於這學校能給你多少實質上的學習和研究資源,就另當別論了。

結語

選擇學校很重要,但不是一件容易的事情。排名能讓我們快速對各間學校有大略的概念,但我們必須去思考排名背後,涵蓋了哪些不同層面的指標。例如該學校強的子領域為何。排名之外,指導教授的選擇很重要,但不見得要是決定性的因素;獎學金的制度會影響研究路程,但若上了好學校,即使沒有獎學金還是可以考慮。碩博士要幾年畢業、喜歡合作還是競爭的研究環境、嚮往學術型還是企業型學校、重視工作還是生活…… 這些都是需要深思熟慮的因素。

分析了這麼多,不過是點出我認為選擇學校時應該思考的的不同層面,希望能幫助讀者了解學校的各項特質。但最重要的,還是要瞭解自己。知道自己重視什麼?想要什麼?需要什麼?對於選學校,或許該站在這樣的心態思考:與其選擇「大家心目中最好的學校」,不如選擇「最能幫助自己達成目標的學校」。祝各位讀者順利選到自己喜歡的學校,也喜歡自己的選擇。

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