博士班需要念多久?

最近剛畢業,常被問也正在思考這個問題。有此疑問通常是考慮要念博士或是已經念了三四年博士的人。但這問題通常沒有走過的人不知道,走過的人卻又不想回答。且讓我提供自己的想法,希望對正在水深火熱攻讀博士的朋友有些助益。

我自己花了快五年半的時間畢業,遙想當年妄想著四年畢業不禁莞爾。五年半以UCSD生物工程系來說算平均偏早,但在電機系就算平均甚至偏晚了(同年出國留學的大學同學大多都畢業了)。不過走過這一遭,最深的感受就是:「念多久並不是問題的核心,關鍵的問題是:畢業時想要/需要成為什麼樣的博士。」

相信身邊的博士朋友都有這個感受,同樣博士畢業的人,其能力值/經驗值/成就點數/思考銳利度/未來職涯機會可以天差地遠。換句話說,博士的經歷是很個人化的,念多久取決於Program/PI等環境因素,但更取決於自己的人生/職涯規劃和想要成為什麼樣博士。

以我的經驗為例,我的五年半博士生涯大概分為四個階段。

第一階段,第一年的探索扎根期,到了三個實驗室做rotation,完成大部分的學業規定,就像種子丟到土壤後要盡力四處生根。

第二階段,第二年的緩慢生長(停滯?)期,開始有研究方向、接第一個自己的Project後,埋頭苦幹但進度很緩慢、挫折不斷,就像長樹幹一樣每天看不出什麼變化。

第三階段,第三、四年的開枝散葉期,第一篇論文發表後就可以收割及進入生產線,陸續地發表相關的內容 (這是我這領域的特色),也能夠開始做分支的計畫。

第四階段,第五、六年的開花播種期,已經發表一些論文、有核心技術及領域貢獻,會議上就逐漸有人對自己的研究感興趣想要合作,此時也較多演講機會、接觸許多實驗室和公司,是擴展人脈、增加曝光率/知名度、為職涯下一步鋪路的時期。

這四個時期對我的博士有不同層面的訓練,打穩基礎核心知識、鍛鍊挫折耐受度、培養獨立研究能力、累積行銷溝通實戰經驗。我相信每個博士多數都經歷過前三個時期,但長度和強度因人而異。

回到一開始的問題,我認為影響畢業時間的要素有二:何時完成第三階段 (畢業基本條件) 以及第四階段 (找工作)。進入第三個階段就可以看到漫長PhD暗黑隧道盡頭的光,此時就需要開始思考/規劃畢業的時程和往後職涯。如果打算直接畢業後去業界工作,博士期間又有實習經驗手上有公司offer,其實第三階段結束就可以畢業 (或是說第四階段很早就開始)。如果想走學術界或是需要小轉領域才能到業界工作,那麼第四階段就提供建立人脈、尋找資源、等待機會、補強技能的時間。

「The Professor Is In」這本書裡很現實地提到:「博士班只是幫助你找到下一份工作的職涯訓練」。雖然這觀點我不盡認同,但不得不承認找到下一份工作確實是決定博班長度的關鍵。而這份理想的工作需要什麼能力與經驗,或許就是念博班時需要隨時提醒自己的事 ── 我想要/需要成為什麼樣的博士。

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