為什麼要念博士?Tell me, why PhD?

前陣子透過 Parimii 當了短期的留學諮詢顧問,幾個學弟妹找我談申請方向和修改自傳。看完他們的自傳後,我的第一個問題總是:「為什麼你想要念博士?」回答常是:對研究有興趣、對神經科學有興趣、想要出國工作。語氣充滿興奮之情,但好像不太堅定。我接下來問:「那為什麼你需要念博士?」這時候他們就開始沉思起來,似乎又更躊躇了。自傳難寫的主因,我覺得不是英文流暢性或故事優美程度,而是至少讓教授讀完就可以回答以上兩個問題。當然,說服教授之前,我們勢必要先說服自己。

為什麼要念博士?真的想清楚了嗎?

回想自己在申請的時候,對於念博士也只有個模糊的概念。只覺得念博士可以鍛鍊心智、提升專業、增廣見聞,以後想做大事就該念個PhD。聽來可笑,可當時真的單純這麼認為。現在走在這條路上,見識了沿路的風景、看見遠方的路,我想是該分享一下,這塊地圖上有什麼寶藏和地雷 (這篇地雷比較多),致未來考慮闖這條路的勇者。(還是要先說清楚,這裡的討論是針對美國博士班。)

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畢業了,我該出國留學嗎?(下)

第一篇提到美國環境的優勢,第二篇講心理層面的影響,最後一篇就來寫出國留學光鮮亮麗背後的困難考驗。

首先,我並不覺得每個人都適合出國留學。或者該說,出國留學不見得是每個人最好的選擇。離開家鄉,踏上異國展開新生活,固然是人生的轉捩點。但水能載舟、亦能覆舟。出國留學的困難考驗,就像一波又一波的大浪,不斷向你襲來。這樣的衝擊,會把你淹沒,還是能推著你前進,就看你有沒有能力和膽識 (跳上衝浪板)。

如果要用一個字來描述出國留學的困難考驗,overwhelming 再貼切不過。不只課業、研究的工作份量,挫折、迷失、孤獨的感覺也是排山倒海而來。我想就自己的經驗,描述我在海外求學遇到的一些 overwhelming 的浪頭。

Overwhelming 的課業壓力
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畢業了,我該出國留學嗎?(中)

上一篇提到美國環境的優勢──人才多、資源多、研究風氣盛。這篇我想寫些心理層面的真實感受,也就是出國留學帶給我的影響。

我來到美國之後,感受到學習和成長的速度加快許多。就像跳上火車,被它帶著往前跑。但仔細思考之後,發現關鍵並不是美國老師多會教、同學多厲害、機會有多少,關鍵在於自己離開了原本舒適的窩,被半強迫地在異鄉求生存──我必須跑得夠快,才不會被淹沒。

成長,是因為離開舒適圈;而出國留學,是一次離開好幾個舒適圈。我想就用這些舒適圈,當作這篇文章的切入點。

comfort zone
離開第一個舒適圈:離鄉背井、獨立生活

台大電機系李琳山教授在他知名的「信號與人生」課上,曾語重心長地總結他的留學經驗:「出國念博士,是一條孤獨而且漫長的路。」獨自一人在周五晚上聽著音樂小酌紅酒寫著這篇文章,感受特別深刻。

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畢業了,我該出國留學嗎?(上)

這陣子正逢申請學校和面試期,被問了幾次這個問題:「我該出國留學嗎?」讓我想起兩年前,躺在軍中的蚊帳裡,腦中仍迴盪著這個大哉問。當初真的沒什麼概念,是抱著不出來會後悔的決心,才賭了這一把。如今兩年過去,我試著想,我會告訴兩年前的自己什麼事?網路上有許多好文章分析各個層面的利弊,在這裡,我主要根據自己的留學生活,用實際故事和經歷提出自己的看法。

進入文章前,有幾件事我想先說清楚。(a) 我留學美國加州 UCSD。不同國家、不同學校、甚至不同實驗室,都有各自的微環境,有些論點並不適用。Hellous 有完整的學校介紹世界各地留學生的經驗分享Innovation Open House (IOH) 則有其他學校學長姐親自以影片介紹。(b) 我念的是博士班,以實驗室為宅、研究為生。與碩士生修課、實習、找工作為主的經歷迥異。(c) 我這裡只提供資訊和個人經驗。如何判斷及抉擇,就靠聰明的讀者你了。

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How to pick your graduate advisor

有人說,選指導教授比選女朋友還重要,因為女朋友可能幾個月就跑了,指導教授卻要盯著你四五年。

要不要跟大牌老師發大 paper?還是找年輕教授同甘共苦往前衝?要到很操卻有生產力的實驗室?還是去放牛吃草讓自己自由探索的地方?我怎麼知道跟這個老師合不合?到底該選哪個教授啊?!!這些問題我在選指導教授時都問過自己。

前陣子看到 How to pick a graduate advisor 這篇文章,覺得對我很有幫助。雖然我的 advisor 已經定了,但是瞭解這內容更能讓我善加學習指導教授的強項;並懂得要尋找資源補足缺少的訓練。不論是最近申請學校要找教授,做完 lab rotation 要選指導老師,甚至像我一樣已經有 advisor,都值得花些時間看看。

supervisor

當然,如果你懶得看完這篇文章,我把摘要和心得記錄如下。作者Barres 認為選 advisor 要衡量兩個能力:

  1. Scientific ability: 自己很厲害
  2. Mentorship ability: 能讓你很厲害
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